Wednesday 29 October 2014

A craze and a craving

Pankaj Mishra, "Modi's Idea of India." International New York Times (Sat-Sun, 25-26 October 2014) 6, 7.

The 'boxes': Hindu nationalists are vengeful nativists who recoil from the West while promoting their own religious and racial supremacy.
A new generation of Indians lurches between victimhood and chauvinism, with ominous implications.
The fantasies of racial-religious revenge and redemption reflect a vast spiritual desolation.

V.S. Naipaul noted strange symptoms among the Hindu upper class: a craze for 'phoren' as well as a craving for approval from the West. "Without the foreign chit Indians can have no confirmation of their own reality."

Tuesday 28 October 2014

The Simien Mountains National Park, Ethiopia

Great article in the inflight mag of Ethiopian Airlines: Diane J. McDougall, “How do you save a national park? Preserving the beauty of Ethiopia’s Simien Mountains,” Selamta: The In-flight Magazine of Ethiopian Airlines (Sep Oct 2014) 26-43. The park in question is the Simien Mountains National Park, which is a UNESCO World Heritage Site, and on the endangered list. It includes Mount Kedadit, and also the country’s highest peak: Ras Dejen, at 4,533 m. 'Lucy' was discovered in Ethiopia, 3 million years old; and the park contains the golden eagle, the walia ibex, the Ethiopian wolf, and the Gelada baboons, which are closer to monkeys than baboons. The magazine also contained photos of giant lobelia flowers, which are found only in Ethiopia.

Monday 27 October 2014

Hypocrisy and authenticity

Jesus speaks against the hypocrisy of the Pharisees and teachers of the Law. Here is the whole theme of authenticity.

For us formators, being authentic involves recognition of fragility not only in our formees, but also in ourselves: we are all a work in progress.

It involves recognition of reciprocity in formation: formation is a two-way process, not a top-down one.

It involves deep and genuine respect for the other, the formee: which does necessarily mean shutting up and saying nothing.

It means overcoming fear, and helping our youngsters overcome fear. The human being and the Christian fears no one except God; and that God is a God who loves, who is father, who cares for the birds of the air and the lilies of the field, who knows how to give good things to his children, so that we have only to ask, seek, knock....

Saturday 18 October 2014

Curious facts about the life and death of Teresa of Avila

Hechos curiosos de la vida (y la muerte) de Santa Teresa

El 28 de marzo de 2015 se cumplirán 500 años del nacimiento de Teresa Sánchez de Cepeda y Ahumada, más conocida como Santa Teresa de Jesús o Teresa de Ávila. Fue un miércoles para más señas, a las cinco de la mañana como anotó su padre don Alonso Sánchez de Cepeda. Éste, hijo de un judío converso toledano, se había casado en segundas nupcias con la noble castellana doña Beatriz de Ahumada, y había aportado al matrimonio tres hijos de su enlace anterior a los que se sumaron ocho, entre ellos Teresa. «Éramos tres hermanas y nueve hermanos», contó la propia santa, que según ella misma admitía era la favorita de su padre.
Sus dos «fugas»
Cuentan que a los 7 años convenció a su hermano Rodrigo para que se fugase con ella de casa y se fuera con ella a tierra de moros, buscando el martirio. La fracasada intentona da muestra de la religiosidad que marcó su infancia y también de su carácter enérgico y su fuerte voluntad. Su siguiente fuga no se quedaría en intento. En 1535, ante la negativa de su padre para concederle el permiso paterno para ingresar en el convento de las carmelitas de la Encarnación, se iría de casa para tomar los hábitos y hacer los votos. No sin pena, como ella misma relató: «Aquel día, al abandonar mi hogar sentía tan terrible angustia, que llegué a pensar que la agonía y la muerte no podían ser peores de lo que experimentaba yo en aquel momento. El amor de Dios no era suficientemente grande en mí para ahogar el amor que profesaba a mi padre y a mis amigos». Teresa tenía 20 años.
Entre libros de caballería
Había sido su propio padre, sin embargo, el que primero la llevó a un convento. A los 13 años Teresa se había quedado huérfana de esa madre con quien compartía confidencias, devociones y su gusto por la lectura. De las vidas de santos, había pasado a los libros de caballerías y de en ellos aprendió a galantear con sus primos. «Comencé a pintarme y a buscar a parecer y a ser coqueta», recordaba la propia santa. Su padre, preocupado, decidió entonces internarla en el convento de las Agustinas de Gracia de Ávila, donde se educaban doncellas nobles.
Una grave enfermedad le obligaría a salir del convento. Nada se sabe de esta dolencia a la que la santa solo se refirió con la frase «Dióme una gran enfermedad, que hube de tornar en casa de mi padre». Durante su convalecencia, su tío don Pedro de Cepeda le dio a leer las Epístolas de San Jerónimo que le harían decidirse por tomar los votos y entrar en las carmelitas.
Su prematuro funeral
En el convento de la Encarnación «vivió feliz 27 años, siendo siempre, eso sí, el centro de la atención y el afecto de familia, monjas y seglares», señalan en la web del V Centenario de Santa Teresa de Jesús. La santa debía ser una mujer hermosa, de cuerpo frágil y dotada de una espiritualidad fuera de lo común. En 1538 cae de nuevo enferma. Ante el fracaso de los médicos, su padre le lleva a una curandera cuyo tratamiento «deja a la enferma medio muerta», relata Montserrat Izquierdo en su obra «Teresa de Jesús. Con los pies descalzos». Un año después, un paroxismo la llevará a las puertas de la muerte.
En el convento de la Encarnación le prepararon su sepultura y hasta celebraron un funeral, según relata Izquierdo. Sin embargo, cuatro días después, volvió en sí y pidió que la llevaran de vuelta al convento. «En la enfermería del monasterio pasará tullida casi cuatro años hasta verse curada, según su propia confesión, por la intercesión de san José», apunta la escritora.
Las visiones místicas
Los años siguientes fueron los más oscuros para la santa, que abandonó la oración en 1542 y un año después salió del convento para cuidar a su padre. Moriría en aquella Navidad y a su regreso, Teresa pasaría diez años más entre estados de desesperanza y periodos de oración hasta que en 1554, cuando rondaba los 40 años, tuvo lugar su conversión definitiva ante un Cristo llagado. «Ese día nace Teresa de Jesús y comienza la segunda etapa de su vida. La de su fecundidad espiritual, mística y literaria. La etapa de fundadora», subraya la filóloga especialista en la figura de Santa Teresa.
Entre santos
De entonces son sus primeras visiones y sus temores de estar siendo engañada «por el demonio». Su encuentro en 1560 con el santo franciscano Pedro de Alcántara resultó providencial para alcanzar la paz. Poco antes había tenido oportunidad de conocer a Francisco de Borja, que también sería santo, y años después mantendría una estrecha relación con San Juan de la Cruz.
16 conventos en 20 años
El 24 de agosto de 1562 el Papa Pío IV le concedió su traslado con cuatro monjas al pequeño convento de San José de Ávila. La reforma del Carmelo se ponía en marcha. Apoyada por el general de la Orden del Carmen, recorrió todos los caminos de España fundando conventos. Fueron 16 en apenas 20 años: Ávila, Medina del Campo, Malagón, Valladolid, Toledo, Pastrana, Salamanca, Alba de Tormes, Segovia, Beas de Segura, Sevilla, Caravaca, Villanueva de la Jara, Palencia, Soria, Granada y Burgos. No pudo cumplir su deseo de fundar un convento en Madrid.
Ocho libros y medio millar de cartas
En esos últimos 20 años de su vida escribió Santa Teresa el «Libro de la Vida», «Camino de perfección», «Meditaciones sobre los Cantares», «Moradas del castillo interior», «Exclamaciones», «Fundaciones», «Visita de Descalzas», las «Constituciones» para sus monjas, poesías y medio millar de cartas además de 66 «Cuentas de conciencia» para sus confesores. «Ella no podía predicar, pero sí podía decir lo que pensaba a través de las cartas, en las que no sólo se hablaba de su relación con Dios», señalaba el pasado domingo a Montse Serrador el historiador Javier Burrieza.
Acosada por la Inquisición
Acusada de enseñar cosas de alumbrados, Santa Teresa tuvo que defenderse ante el Tribunal de la Inquisición en 1575. Montserrat Izquierdo relata cómo el Definitorio General de la orden le mandó encerrarse como «presa» en el convento que ella eligiera y su reforma sufrió tal persecución que a punto estuvo de desaparecer hasta que en 1580 el Papa Gregorio XIII concedió a los descalzos una provincia separada de los carmelitas calzados mediante la bula «Pia consideratione».
Murió el día 4 y su entierro fue 24 horas después... el 15
En septiembre de 1582, Teresa de Jesús llegó al monasterio de Alba de Tormes muy enferma. «En fin, muero hija de la Iglesia», pronunció antes de fallecer. Era el 4 de octubre, el día que entraba en vigor el calendario gregoriano. A Santa Teresa la enterraron 24 horas después... el 15 de octubre.
Tres entierros
La enterraron allí mismo, en el convento de Alba de Torres aunque antes de que se cumpliera el año se procedió a la primera exhumación del cuerpo, que se encontró incorrupto. El padre Jerónimo Gracián procedió al rito de amputarle una mano que llevó a las carmelitas de Ávila aunque sin el dedo meñique que se quedó para él.
Tres años después del fallecimiento la Orden de los Carmelitas Descalzos mandaron llevar el cuerpo a Ávila así que fue exhumado el 25 de noviembre de 1585 y se trasladó el cuerpo incorrupto aunque sin un brazo que se quedó en Alba de Tormes para compensar de la pérdida. La decisión provocó el rechazo de los Duques de Alba, que echaron mano de su poder para recuperar el cuerpo, según relata Nieves Concostrina en «Polvo eres», y lo lograron puesto que Sixto V ordenó el traslado de nuevo a Alba de Tormes. En total se oficiaron tres entierros oficiales.
Su cuerpo aún incorrupto se encuentra hoy en una capilla de la Iglesia de la Anunciación de Nuestra Señora de Alba de Tormes, custodiado por nueve llaves aunque despojado de muchas partes de su anatomía. En Alba de Tormes se conservan sendos relicarios con el brazo izquierdo y el corazón de la santa, un pie y parte de la mandíbula se encuentra en Roma, la mano izquierda en Lisboa, un dedo en París, aunque la reliquia de la santa que ha tenido una existencia más agitada ha sido la primera mano que se le seccionó.
«Talismán» de Franco
Las carmelitas de Ronda conservan la célebre mano incorrupta de Santa Teresa que tras la Guerra Civil fue a parar a manos de Francisco Franco y éste llevó consigo como un talismán hasta su muerte. En su dormitorio del Palacio del Pardo hizo construir un altarcito para venerar la reliquia.
Primera doctora de la Iglesia

En 1614 fue beatificada por Paulo V y en 1622 el Papa Gregorio XV la canonizó junto a San Isidro Labrador, San Ignacio de Loyola, San Francisco Javier y San Felipe Neri. Hubo que esperar hasta 1970 para que fuera nombrada por Pablo VI Doctora de la Iglesia, junto con Santa Catalina de Siena. Su fiesta se celebra hoy, 15 de octubre.

Chastity...

From the old days in Valdocco: a superior was in the habit of asking frequently: How is your chastity? One day a young confrere got fed up, and said: Mine is fine. How about yours? 

Tuesday 14 October 2014

Objectivity in history

Interesting article by Thomas Anchukandam on history and its problems: "The Relevance of History and Salesian Historiography - A Philosophical Approach." (La storiagrafia salesiana tra studi e documentazione nella stagione postconciliare, ed. Grazia Loparco and Stanislaw Zimniak, Roma: LAS, 2014, 133-142.) Section 3 is on the vexed question of historical objectivity. The author takes the by now unobjectionable line of: neither tyranny of 'facts' nor tyranny of 'perspectives' or 'interpretations' or 'viewpoints'. (137) It would be interesting to push further and ask, however: how is this to be done? How to attain this wonderful balance?

There is no viewpointless history, that is clear. So, with Heidegger: don't try to jump out of the circle of your historicity; rather, jump in properly. In other words: be conscious, to the extent, possible of your historicity. Or else, with Lonergan, use group processes to help in the process of objectification of inevitable subjectivity or viewpoint or horizon. 

Saturday 11 October 2014

Josephat and his companions fighting Ebola in Liberia

The story of Josephat and his four companions - two Muslim, two Christian - who have decided to risk their lives and work in Liberia to help spread necessary knowledge that might help prevent the spread of Ebola in the remote villages. If I remember right, Michael Smyth was telling me that Josephat used to be a Salesian, and that he left to follow the call to help in Liberia. Extraordinary story, which Silvio Roggia writes about movingly in the Salesian Bulletin (Italy).

Josephat and his companions are inspired by Don Bosco during the cholera epidemic in the Turin of his days: Don Bosco who sent out his boys to help, assuring them that they would be protected by Our Lady.

A fresh page of the gospel being written today, as Roggia says. Even more wonderfully, written in a new, interreligious key. With Muslims and Christians together. But then that would not really be new, when you think of Jesus, of the parable of the Good Samaritan, how Jesus consistently cuts across tribal and 'caste' boundaries to exalt the humanity of the Samaritan.

Silvio Roggia. "Contro Ebola con il cuore di don Bosco: La storia di Josephat e dei suoi amici." Il Bolletino Salesiano, anno 138, n° 9 (ottobre 2014) 6-9.

Thursday 9 October 2014

Jesus on prayer

The parable of the man who would not get up to give bread, and the House of the Parables at Taibeh - Ephraim overlooking the Judean desert (Jn 11:54).

The continuation of Jesus' teaching on prayer. Three points, or perhaps four:
  1. Ask, knock, search.
  2. Ask persistently
  3. Ask with faith: your Father who is good knows to give you what is good
  4. Ask for the Holy Spirit.
Ignatius: chiedere insistentemente per la grazia di una intima conoscenza di te, per amarti di più e seguirti di più. Ask three times a day. Ask persistently, insistently. 

And Jesus: Ask for the Holy Spirit.

And: desire not only the end, but also the means. The means call for imagination, and with the imagination enters the corruption of the world, the biases of common sense. Jesus was tempted not as to his identity, but as to how to be Messiah, as to the means. The temptation to power, fame, spectacularity. 

Lay collaboration at Don Bosco Kurla

The lay collaborators at Don Bosco Kurla impressed the whole gang of formators last night: Krishnamoorti, Soman, Amarr, Annabelle, Prasanna.... Very much part of the Salesian movement, very much Salesian, whatever the religion. Impressive was also the level of collaboration with the Salesians: much appreciated the trust, sharing of responsibility, respect. The sense of belonging was quite palpable, and one after the other we heard them saying: I am blessed to be here, I am delighted to be part of what is happening here.

Amarr Prabhu shared his own life story: from reluctant ITI student at St Joseph's to Principal of the same ITI. Touching and moving.

Annabelle shared about the participatory method of education, like involving the students in working out punishments for infringements or absenteeism; the joy in seeing young people from rather weak backgrounds making it big, going on to be productive, happy, supportive of their families; teaching them the need to give back what their families have given them. I liked also her phrase, 'conditional love.' There's something to that! God does have conditions, it's not that he is happy with whatever choices we make, regardless. Very definite boundaries!

And I was thinking: in the parable of the Good Samaritan, Jesus breaks out, and demands that we break out, of minor authenticity into major authenticity: from the minor authenticity of being a good Jewish priest, a good Jewish Levite, to the major authenticity of the Samaritan, who allowed his humanity to recognize the humanity in the man left for dead, and to reach out and do whatever it was that was necessary. To follow Jesus is to live at that level, the level of major authenticity. Strangely, then, the minor authenticity of being truly Christian coincides with the major authenticity of being truly human, or else runs the risk of sinking into mere tribalism, as when our heart beats only when Christians are persecuted.

Wonderful to see also the whole educative-pastoral community clearly committed to Don Bosco's fundamental option for poor youngsters. The Salesian movement exists only because of this option. Without it we are nothing. Good to say that clearly, and to try to live by it. "The best to the least," as Pascual Chavez said in his visit to Kurla years ago. "The best to the periphery," as Pope Francis likes to say. Or else, getting the periphery into the best we have to offer. Otherwise, nothing!

Trees of Dadar Parsi Colony

Delightful: Trees of Dadar Parsi Colony, A GreenLine Initiative, with Savio Silveira, Director, Lyra Pinto, editor, and a team of enthusiasts. Never thought I would see a book like this. I used to go around Parsi Colony with Krishen Pradip's Trees of Delhi in hand. Great way of celebrating trees, life, God.

All the trees seem to be there, including the Cannonball Tree, Kailaspati, which is also found in the Don Bosco Matunga compound. 

Neel Mukherjee, The Lives of Others

Something that might be worth reading: Neel Mukherjee, The Lives of Others. Reviewed by Paromita Chakrabarti in The Sunday Express Magazine (Indian Express Mumbai) 5 October 2014, p. 4. NM says he wanted to explore the rise of mercantilism and the bourgeoisie, and the way this connects with the rise of the novel.

The title of the book comes from James Salter's Light Years, in which Nedra, the protagonist who loves to read biographies says: "the power to change one's life comes from a paragraph, a lone remark." For Mukherjee it came with the remark: "How can we imagine what our lives should be without the illumination of the lives of others?" Fred Lawrence might talk about the simultaneous lighting up of text and self, where the text could be anything, including the lives of others. Or rather, the lighting up of the self is at once the lighting up of the tradition. Or perhaps, with Lonergan, mutual self-mediation as the way we all grow.

The Lives of Others is not a plain family saga, therefore. This is the story of a family against the background of the Naxalite movement. NM says he wanted to explore "how ... change takes effect through the prism of a particular historical moment and from the perspective of different members of a family."

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Rupnik, “E se l’evangelizzazione chiedesse una novità nella vita consacrata?” English summary

“EVANGELIZATION – DOES IT CALL FOR SOMETHING NEW FROM CONSECRATED LIFE?” MARKO RUPNIK, SJ “E se l’evangelizzazione chiedesse una novit...